Apneas del sueño

La apnea del sueño es un trastorno frecuente en el que una persona hace una o más pausas en la respiración o tiene respiraciones superficiales durante el sueño.

Las pausas pueden durar entre unos pocos segundos y varios minutos. A menudo ocurren entre 5 y 30 veces o más por hora. Por lo general, la respiración vuelve a la normalidad, a veces con un ronquido fuerte o con un sonido parecido al que una persona hace cuando se atraganta.

Casi siempre la apnea del sueño es un problema crónico (constante) de salud que altera el sueño. La persona pasa de un sueño profundo a un sueño liviano cuando hay una pausa en la respiración o cuando la respiración se vuelve superficial.

Por esta razón, el sueño es de mala calidad y se siente cansancio durante el día. La apnea del sueño es una de las principales razones por las cuales una persona puede sentir mucho sueño durante el día.

Revisión general

A menudo la apnea del sueño se queda sin diagnosticar. Por lo general, los médicos no pueden detectarla durante las consultas corrientes. Además, no hay pruebas de sangre para este problema.

La mayoría de las personas que sufren apnea del sueño no saben que la tienen porque sólo ocurre durante el sueño. El primero en notar los signos de la apnea del sueño puede ser un familiar o quien duerme en la misma cama con la persona afectada.

El tipo más común de apnea del sueño es la apnea obstructiva. Esto significa por lo general que las vías respiratorias se han estrechado o bloqueado durante el sueño. El bloqueo puede causar respiración superficial o pausas en la respiración.

Cuando la persona trata de respirar, el aire que logra pasar por la parte obstruida puede causar ronquidos fuertes. La apnea obstructiva del sueño es más frecuente en personas con sobrepeso, pero puede afectar a cualquiera. Por ejemplo, algunos niños pequeños pueden tener las amígdalas aumentadas de tamaño (en la garganta) y esto puede causar apnea obstructiva del sueño.

La apnea central es un tipo menos frecuente de apnea del sueño. Sucede cuando la parte del cerebro que controla la respiración no envía las señales correctas a los músculos respiratorios. A consecuencia de esto, la persona no hace esfuerzos por respirar durante períodos cortos.

La apnea central del sueño puede presentarse en cualquier persona. Sin embargo, es más frecuente en quienes sufren ciertas enfermedades o usan ciertas medicinas.

La apnea central casi siempre ocurre con la apnea obstructiva, pero puede ocurrir sola. Por lo general, en la apnea central no se producen ronquidos.

Este artículo se refiere principalmente a la apnea obstructiva.

Perspectivas

La apnea del sueño que no recibe tratamiento puede:

La apnea del sueño es un problema crónico de salud que requiere un tratamiento a largo plazo. Los cambios en el estilo de vida, los dispositivos que se usan en la boca, la cirugía o los dispositivos respiratorios pueden tener éxito en el tratamiento de la apnea del sueño en muchas personas.

Otros nombres de la apnea del sueño

  • Respiración de Cheyne-Stokes
  • Trastorno respiratorio del sueño

¿Cuáles son las causas de la apnea del sueño?

Cuando usted está despierto, los músculos de la garganta mantienen las vías respiratorias rígidas y abiertas para que el aire pueda entrar a los pulmones. Cuando duerme, estos músculos están más relajados. En condiciones normales, el hecho de que los músculos de la garganta estén relajados no impide que las vías respiratorias permanezcan abiertas (despejadas) para permitir la entrada de aire a los pulmones.

Sin embargo, si usted tiene apnea obstructiva del sueño, sus vías respiratorias pueden estar obstruidas o estrechadas durante al sueño debido a que:

  • Los músculos de la garganta y la lengua se relajan más de lo normal.
  • La lengua y las amígdalas (masas de tejido que se encuentran en la parte de atrás de la boca) son grandes en comparación con la abertura de la tráquea.
  • Usted tiene sobrepeso. El tejido graso adicional puede engrosar las paredes de la tráquea. Entonces la abertura interna se estrecha, lo cual hace que sea más difícil mantenerla abierta.
  • La forma de la cabeza y el cuello (la estructura de los huesos) puede hacer que las vías respiratorias que se encuentran en la boca y la garganta sean más pequeñas.
  • El proceso de envejecimiento limita la capacidad de las señales del cerebro para mantener los músculos de la garganta rígidos durante el sueño. Así es más probable que las vías respiratorias se estrechen o colapsen.

Si las vías respiratorias están total o parcialmente bloqueadas durante el sueño, no entra suficiente aire a los pulmones. Esto puede provocar ronquidos fuertes y una disminución de las concentraciones de oxígeno en la sangre.

Si el oxígeno baja a una concentración peligrosa, obliga al cerebro a alterar el sueño. De esta forma se tensan los músculos de las vías respiratorias altas y se abre la tráquea. Entonces la respiración vuelve a la normalidad, a menudo con un ronquido fuerte o con un sonido parecido al que una persona hace cuando se atraganta.

Los descensos frecuentes de la concentración de oxígeno y la disminución de la calidad del sueño desencadenan la liberación de hormonas del estrés. Estos compuestos aumentan la frecuencia cardíaca y el riesgo de sufrir presión arterial alta, ataque cardíaco, derrame cerebralexternal link icon y arritmias (latidos irregulares del corazón). Las hormonas también aumentan el riesgo de que haya insuficiencia cardíacaexternal link icon o de que ésta empeore.

La apnea del sueño que no recibe tratamiento también puede causar cambios en la forma en que el cuerpo usa la energía. Estos cambios aumentan el riesgo de sufrir obesidad y diabetesexternal link icon.

¿Quiénes corren el riesgo de sufrir apnea del sueño?

Millones de estadounidenses adultos sufren apnea obstructiva del sueño. Más de la mitad de las personas que sufren este problema de salud tienen sobrepeso.

La apnea del sueño parece ser más frecuente en los hombres que en las mujeres. La enfermedad también se hace más frecuente a medida que la persona envejece. Por lo menos 1 de cada 10 personas mayores de 65 años sufre apnea del sueño. Las mujeres tienen más probabilidades de sufrir apnea del sueño durante el embarazo y después de la menopausia.

Además, la apnea del sueño es más frecuente entre los afroamericanos, los hispanos y los nativos de las islas del Pacífico que entre los caucásicos.

Si una persona de su familia sufre apnea del sueño, usted tiene más probabilidades de sufrirla.

Las personas que tienen disminuido el tamaño de las vías respiratorias a la altura de la nariz, la garganta o la boca también tienen más probabilidades de sufrir apnea del sueño. Esto se puede deber a la forma de estas estructuras o a alergias o problemas médicos de otro tipo que causen congestión en estas zonas.

Los niños pequeños pueden tener las amígdalas aumentadas de tamaño (en la garganta). Esto puede elevar el riesgo de que presenten apnea del sueño. Los niños que tienen sobrepeso también pueden correr más riesgo de sufrir esta enfermedad.

Aproximadamente la mitad de las personas que tienen apnea del sueño también tienen la presión arterial alta. La apnea del sueño también se asocia con el hábito de fumar, el síndrome metabólicoexternal link icon, la diabetesexternal link icon y los factores de riesgo del derrame cerebralexternal link icon y la insuficiencia cardíacaexternal link icon.

¿Cuáles son los signos y síntomas de la apnea del sueño?

Uno de los signos más frecuentes de la apnea obstructiva del sueño son los ronquidos fuertes y crónicos (constantes). Puede haber pausas entre los ronquidos. Después de las pausas puede haber respiraciones entrecortadas o sonidos parecidos a los que una persona hace cuando se atraganta.

Por lo general, los ronquidos son más fuertes cuando usted duerme boca arriba y menos fuertes cuando duerme de lado. Es posible que no ronque todas las noches. Con el tiempo, los ronquidos pueden hacerse más frecuentes y más fuertes.

Usted está dormido cuando suceden los ronquidos o sonidos. Probablemente no sabrá que está teniendo problemas para respirar ni podrá determinar qué tan grave es el problema. Sus familiares o la persona con quien duerme probablemente se darán cuenta de estos problemas antes que usted.

No todas las personas que roncan tienen apnea del sueño.

Otro signo frecuente de la apnea del sueño es sentir mucho sueño durante el día, en el trabajo o al conducir un auto. Usted puede darse cuenta de que se queda dormido rápidamente durante los momentos tranquilos del día, cuando no está haciendo nada. Aunque a usted no le dé sueño durante el día, consulte con el médico si tiene problemas para respirar cuando duerme.

Otros signos y síntomas

Entre otros signos y síntomas de la apnea del sueño están:

  • Dolores de cabeza por las mañanas
  • Problemas de memoria o aprendizaje y dificultad para concentrarse
  • Sensación de irritabilidad o depresión, o alteraciones del estado de ánimo o la personalidad
  • Necesidad de orinar por la noche
  • Resequedad de la garganta al despertar

En los niños la apnea del sueño puede causar hiperactividad, mal desempeño escolar, ira y agresividad. Los niños que sufren apnea del sueño también pueden tener posiciones poco comunes para dormir, pueden orinarse en la cama, y durante el día pueden respirar por la boca en vez de respirar por la nariz.

¿Cómo se diagnostica la apnea del sueño?

Los médicos diagnostican la apnea del sueño con base en los antecedentes médicos personales y familiares del paciente, el examen médico y los resultados de los estudios de sueño. Por lo general, el médico del paciente evalúa los síntomas primero. Luego decide si el paciente debe consultar a un especialista del sueño.

Los especialistas del sueño son médicos que diagnostican los problemas del sueño y tratan a las personas que los sufren. Entre ellos están los especialistas de los pulmones, los especialistas de los nervios y los especialistas del oído, la nariz y la garganta. Otros tipos de médicos también pueden ser especialistas del sueño.

Antecedentes médicos personales y familiares

El médico les hará preguntas a usted y a su familia sobre cómo duerme usted y cómo funciona durante el día. Para ayudarle, piense en la posibilidad de llevar un diario de sueño durante 1 o 2 semanas. Anote cuánto duerme cada noche y qué tanto sueño siente a lo largo del día.

En la página Web “Your Guide to Healthy Sleep” (en inglés) del Instituto Nacional del Corazón, los Pulmones y la Sangre encontrará un ejemplo de diario de sueño.

El médico también querrá saber qué tan fuertes y frecuentes son sus ronquidos, sonidos o respiraciones entrecortadas durante el sueño. Por lo general usted no es consciente de estos síntomas y debe pedirle a un familiar o a la persona con quien duerme que le informe.

Si cree que uno de sus hijos puede tener apnea del sueño, dígale al médico del niño cuáles son los signos y síntomas.

Dígale al médico si a alguna persona de la familia le han diagnosticado apnea del sueño o ha tenido síntomas de este trastorno.

Muchas personas no se dan cuenta de sus síntomas y se quedan sin diagnosticar.

Examen médico

El médico le examinará la boca, la nariz y la garganta en busca de tejidos adicionales o agrandados. Los niños que sufren apnea del sueño pueden tener las amígdalas agrandadas. El examen médico y los antecedentes médicos pueden ser suficientes para diagnosticar la apnea del sueño en niños.

Los adultos que sufren apnea del sueño pueden tener la úvula (campanilla) o el velo del paladar aumentados de tamaño. La úvula es el tejido que cuelga en la mitad de la parte de atrás de la boca. El velo del paladar es el techo de la boca en la parte de atrás de la garganta.

Estudios del sueño

El estudio del sueño es la prueba más exacta para diagnosticar la apnea del sueño. Este estudio registra lo que sucede con la respiración durante el sueño. (En los Temas de salud hay un artículo en inglés sobre los estudios del sueño, titulado “Sleep Studies“).

Hay distintos tipos de estudios del sueño. Si su médico cree que usted tiene apnea del sueño, tal vez le recomiende que se haga una polisomnografía (PSG, por su sigla en inglés) o que use un monitor portátil que puede llevar a su casa.

La polisomnografía se realiza a menudo en un centro o laboratorio especializado en el sueño. A veces los médicos aconsejan el uso de un monitor portátil de sueño que se usa en la casa.

Polisomnografía

La polisomnografía (PSG) es el estudio más usado para el diagnóstico de la apnea del sueño. Esta prueba registra:

  • La actividad cerebral
  • Los movimientos de los ojos y la actividad de otros músculos
  • La frecuencia respiratoria, la frecuencia cardíaca y la presión arterial
  • La cantidad de aire que entra y sale de los pulmones durante el sueño
  • La cantidad de oxígeno de la sangre

La polisomnografía no duele nada. Usted se irá a dormir como de costumbre, a excepción de que tendrá puestos sensores en el cuero cabelludo, la cara, el pecho, los brazos y piernas, y en un dedo de la mano. El personal del centro de sueño usará los sensores para hacerle controles durante la noche.

Un especialista en sueño analizará los resultados de la PSG para ver si usted tiene apnea del sueño y qué tan intensa es. Luego usará los resultados para planear su tratamiento.

El médico también puede ordenarle una polisomnografía para determinar los ajustes que se necesitan en el aparato de presión positiva continua (CPAPexternal link icon, por su sigla en inglés). Este tipo de aparatos constituyen el tratamiento más común de la apnea del sueño. Usan presión leve de aire para mantener abiertas las vías respiratorias mientras la persona duerme.

Si su médico cree que usted tiene apnea del sueño, es posible que le dé una cita para hacerse un estudio del sueño en noche dividida. Durante la primera mitad de la noche se monitoriza el sueño sin el aparato de presión positiva continua. Esta parte del estudio servirá para averiguar si usted tiene apnea del sueño y qué tan grave es.

Si la PSG muestra que usted tiene apnea del sueño, podrá usar un aparato de presión positiva continua durante la segunda mitad de la noche. En esta parte del estudio se ajustará el aire proveniente del aparato de presión positiva continua para determinar la configuración más adecuada para usted.

Monitor portátil para uso casero

El médico puede recomendarle una prueba de sueño que se realiza en la casa con un monitor portátil. El monitor portátil registrará algunos de los datos que se obtienen en una polisomnografía. Por ejemplo, puede registrar:

  • La cantidad de oxígeno de la sangre
  • Cuánto aire está pasando por la nariz cuando usted respira
  • La frecuencia cardíaca
  • Los movimientos del pecho que muestran si usted está haciendo un esfuerzo para respirar.

Un especialista del sueño puede usar los resultados de una prueba de sueño realizada en casa para diagnosticar la apnea del sueño. También puede usar los resultados para determinar si usted necesita una polisomnografía completa en un centro para estudios del sueño.

¿Cómo se trata la apnea del sueño?

El tratamiento de la apnea del sueño puede consistir en cambios en el estilo de vida, dispositivos bucales, aparatos para asistir la respiración y cirugía. Normalmente no se usan medicinas en el tratamiento de esta enfermedad.

Los objetivos del tratamiento de la apnea del sueño son:

  • Restablecer la respiración uniforme durante el sueño
  • Aliviar los síntomas, como los ronquidos fuertes y el sueño durante el día

El tratamiento puede mejorar otros problemas de salud relacionados con la apnea del sueño, como la presión arterial alta. También puede disminuir el riesgo de sufrir enfermedad coronaria, derrame cerebralexternal link icon y diabetesexternal link icon.

Si usted tiene apnea del sueño, pregúntele a su médico o a su especialista del sueño qué alternativas de tratamiento son las más adecuadas para usted.

Los cambios en el estilo de vida o los dispositivos que se usan en la boca pueden ser suficientes para aliviar la apnea leve del sueño. Las personas que tengan la forma moderada o grave de la apnea del sueño pueden necesitar dispositivos respiratorios o cirugía.

Si continúa sintiendo sueño durante el día a pesar del tratamiento, el médico puede preguntarle si está durmiendo suficientes horas. (Los adultos deben dormir entre 7 y 8 horas como mínimo; los niños y adolescentes necesitan dormir más).

Si el tratamiento y el sueño suficiente no alivian el sueño durante el día, el médico pensará en otras alternativas terapéuticas.

Cambios en el estilo de vida

Si usted tiene apnea leve del sueño es posible que el único tratamiento que necesite sea hacer unos cambios en sus actividades cotidianas o hábitos.

  • Evite el alcohol y las medicinas que le den sueño. Estas sustancias le dificultan mantener despejada la garganta durante el sueño.
  • Baje de peso, si tiene sobrepeso o es obeso. Incluso una disminución leve del peso puede mejorar los síntomas.
  • Duerma de lado en vez de dormir boca arriba para mantener la garganta despejada. Puede dormir con almohadas o camisas de pijama especiales que le impidan dormir boca abajo.
  • Mantenga las vías nasales despejadas por la noche con atomizadores nasales o medicinas para la alergia si es necesario. Pregúntele al médico si estos tratamientos pueden servirle.
  • Si fuma, deje de hacerlo. Pregúntele al médico acerca de programas y productos que le ayuden a dejar el hábito.

Dispositivos que se usan en la boca

Estos dispositivos, que se llaman también prótesis bucales, pueden servir para algunas personas que sufren apnea leve del sueño. El médico también le puede recomendar estos dispositivos si usted ronca fuertemente pero no tiene apnea del sueño.

El odontólogo o el ortodoncista le pueden hacer un dispositivo para la boca que sirva para el tratamiento de la apnea del sueño. (El ortodoncista es un odontólogo especializado en corregir los problemas de los dientes o de la mandíbula). El dispositivo ajusta la mandíbula inferior y la lengua para mantener despejadas las vías respiratorias durante el sueño.

Si usted usa un dispositivo en la boca, avísele al médico si siente molestias o dolor cuando lo usa. Es posible que necesite consultas periódicas para que el médico pueda ajustar el dispositivo de modo que le quede a la medida.

Dispositivos respiratorios

La presión positiva continua en las vías respiratorias (CPAPexternal link icon, por su sigla en inglés) es el tratamiento más frecuente para la apnea del sueño entre moderada e intensa en adultos. El equipo de CPAP tiene una mascarilla que cubre la boca y la nariz, o solo la nariz. El equipo envía aire suavemente a la garganta.

El aire hace presión sobre las paredes de las vías respiratorias. La presión del aire se ajusta para que sea suficiente para evitar que las vías respiratorias se estrechen o bloqueen durante el sueño.

El tratamiento de la apnea del sueño puede servirle para dejar de roncar. Sin embargo, haber dejado de roncar no quiere decir que usted ya no sufra apnea del sueño ni que pueda dejar de usar la CPAP. La apnea del sueño volverá a ocurrir si se suspende la CPAP o no se usa correctamente.

Por lo general un técnico irá a su casa a llevar el equipo de CPAP. El técnico instalará el equipo y lo ajustará según las indicaciones del médico. Es posible que después de la instalación inicial haya que ajustar el equipo de vez en cuando para obtener los mejores resultados.

El tratamiento con CPAP puede causar efectos secundarios en algunas personas. Entre estos efectos están: sequedad o congestión nasal, irritación de la piel de la cara, resequedad en la boca y dolores de cabeza. Si el equipo de CPAP no está bien ajustado usted puede sentir molestias y tener el estómago lleno de gases cuando esté usando la mascarilla.

Si la CPAP produce efectos secundarios, colabore con el especialista del sueño, su personal de enfermería y el técnico del equipo de CPAP. Entre todos podrán tomar medidas para disminuir estos efectos secundarios. Las medidas pueden consistir en ajustar los controles del equipo de CPAP o el tamaño o ajuste de la mascarilla, o en agregar humedad al aire que fluye por la mascarilla. La nariz seca, tapada o congestionada se puede aliviar con un atomizador nasal.

Hay muchos tipos diferentes de equipos y mascarillas de CPAP. Dígale al médico si no está satisfecho con el que está usando. El médico puede sugerirle que cambie a otro tipo que funcione mejor en su caso.

Por lo general, las personas con síntomas de apnea intensa del sueño se sienten mucho mejor cuando comienzan el tratamiento con CPAP.

Cirugía

Algunas personas con apnea del sueño se pueden beneficiar de la cirugía. El tipo de cirugía y el efecto que ésta tenga dependen de la causa de la apnea del sueño.

La cirugía se realiza para ensanchar las vías respiratorias. Por lo general consiste en encoger, tensar o retirar el exceso de tejido de la boca y la garganta, o en reajustar la mandíbula inferior.

La cirugía para encoger o tensar el exceso de tejido de la boca y la garganta se realiza en el consultorio médico o en un hospital. Para encoger el tejido se pueden usar inyecciones pequeñas o tratamientos distintos del tejido. A veces se necesitan varios tratamientos para encoger el exceso de tejido. Para tensar el exceso de tejido, el médico hace un corte pequeño en el tejido e inserta un trozo pequeño de plástico rígido.

La cirugía para retirar el exceso de tejido se realiza en un hospital. Usted recibe unas medicinas que lo hacen dormir durante la cirugía. Después de la cirugía usted puede tener dolor de garganta durante 1 o 2 semanas.

En algunos niños puede ser muy útil retirar las amígdalas, si éstas están bloqueando las vías respiratorias. El médico de su niño puede aconsejar esperar un tiempo para ver si estos tejidos se encogen por su cuenta. Esto sucede con frecuencia cuando los niños crecen.

Vivir con apnea del sueño

La apnea obstructiva del sueño puede ser muy grave. Sin embargo, el cumplimiento de un plan eficaz de tratamiento a menudo puede mejorar mucho la calidad de vida.

El tratamiento puede mejorar el sueño y aliviar el sueño durante el día. También puede disminuir las probabilidades de sufrir presión arterial alta, enfermedad coronaria y otros problemas de salud relacionados con la apnea del sueño.

El tratamiento puede mejorar su salud en general y su bienestar, al igual que la calidad de su sueño (y posiblemente la calidad del sueño de su familia).

Necesidades continuas de atención médica

Vaya a controles médicos periódicos para asegurarse de que el tratamiento esté surtiendo efecto. Dígale al médico si el tratamiento produce efectos secundarios que usted no puede soportar.

La atención continua es muy importante si usted está recibiendo tratamiento de presión positiva continua en las vías respiratorias (CPAPexternal link icon). Usted puede tardar un tiempo en acostumbrarse a la CPAP.

Si no se siente cómodo con el equipo de CPAP o éste no parece surtir efecto, avísele al médico. Es posible que tenga que cambiar a un equipo o mascarilla diferente. También es posible que necesite tratamiento para aliviar los efectos secundarios de la CPAP.

Trate de no subir de peso. El aumento de peso puede empeorar la apnea del sueño y exigir ajustes del equipo de CPAP. Por el contrario, la pérdida de peso puede aliviar la apnea del sueño.

Hasta que esté recibiendo un tratamiento adecuado para la apnea del sueño, esté consciente de los peligros de conducir o de manejar equipos pesados cuando se sienta con sueño.

Si va a tener alguna cirugía en la que se requieran medicinas para dormirlo, avíseles al cirujano y a los otros médicos que usted tiene apnea del sueño. Ellos podrían tomar medidas adicionales para asegurarse de que sus vías respiratorias permanezcan despejadas durante la cirugía.

Si usa un dispositivo bucal para la apnea del sueño, es posible que tenga que hacerse controles dentales periódicos.

¿Qué pueden hacer los familiares?

A menudo la persona que sufre apnea del sueño no sabe que la tiene. No se da cuenta de que su respiración se interrumpe y reanuda muchas veces durante el sueño. Casi siempre la persona que duerme con ella o los miembros de la familia son los primeros en notar los signos de la apnea del sueño.

Los familiares pueden hacer muchas cosas para ayudar a un ser querido que tiene apnea del sueño.

  • Avisarle a esa persona si ronca fuertemente durante el sueño o si su respiración se detiene y vuelve a comenzar.
  • Animarlo a buscar atención médica.
  • Ayudarle a cumplir el plan de tratamiento, incluso el tratamiento con CPAP.
  • Darle apoyo emocional.

FUENTE: © National Heart Lung and Blood Institute

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